Arthur Tatum, el músico polifacético

Art Tatum al piano.

Art Tatum al piano.

Ferran Ruíz Blanch

Art Tatum fue uno de los más extraordinarios músicos de jazz, un pianista con una técnica maravillosa que no sólo le permitía jugar con las líneas  expresivas, interpretadas a una velocidad vertiginosa, sinó que le posibilitaba experimentar con armonías muy adelantadas a su tiempo. Capaz de tocar con calma, swing, y boogie-woogie con velocidad y complejidad que antes solo se podía imaginar, Art Tatum sufrió desde su nacimiento de cataratas, que lo dejaron ciego de un ojo y con una visión muy limitada en el otro, a pesar de lo cual aprendió a tocar el piano copiando grabaciones que tenía su madre.

A los tres años tocaba de oído y a los seis era capaz de tocar canciones que habían sido interpretadas originalmente como dúos, sin saber él que habían de ser tocadas por dos intérpretes, lo que hizo que desarrollara una velocidad extraordinaria sin perder nada de precisión.

Pianista desde su juventud, tocó profesionalmente en Ohio, especialmente en Cleveland, antes de trasladarse a Nueva York en el año 1932. Tatum se inspiró en sus contemporáneos James P. Johnson y Fats Waller, que eran abanderados del estilo pianístico conocido como stride. A partir de esta base, dio un salto cuantitativo en términos de técnica y teoría, y acuñó un nuevo estilo que influiría enormemente en la obra de pianistas posteriores como Thelonious Monk, Oscar Peterson y Chick Corea, además de otros tan alejados de su ámbito geográfico como el pianista invidente catalán Tete Montoliu.

A diferencia de la mayoría de músicos de jazz, Tatum raramente abandonó las líneas melódicas originales de las canciones que tocaba, y prefería rearmonizarlas de forma innovadora, cambiando las progresiones de acordes asociados a las melodías. Visto con imparcialidad, las notas y frases de estos adornos constituían declaraciones musicales genuinas y apreciables tanto por el público de jazz como por la audiencia clásica.

Sin embargo, el mayor legado de Tatum son sus grabaciones para piano solo. Con un repertorio compuesto principalmente por el Great American Songbook, Tatum mostraba una fluida brillantez técnica y una prodigiosa memoria para plasmar una fonoteca de obras maestras para piano. Escuchar a Tatum puede ser una tarea tan emocionante como exigente debido al profundo impacto de sus ideas, sus desvíos armónicos y su extravagante ornamentación.

Aunque Tatum evitaba clasificarse como pianista clásico, adaptó varias obras clásicas con nuevos arreglos que exhibían su propio estilo musical y, por ello, los contemporáneos de Tatum reconocieron su valor, como Vladimir Horowitz, Arthur Rubinstein y George Gershwin, los cuales se maravillaron del genio; el compositor y pianista ruso Serguéi Rachmáninov, tras oír tocar a Tatum, declaró que era el más grande intérprete de piano de cualquier estilo.

Tatum grabó comercialmente desde 1932 hasta poco antes de su fallecimiento, aunque su naturaleza principalmente solista hacía que las oportunidades de grabar fueran algo intermitentes. Fue más tarde, en el año 1989, cuando Tatum recibió el premio Grammy, ya habiendo fallecido Actualmente existen muy pocas filmaciones que muestren a Art Tatum tocando, ya que la gran mayoría se han perdido. Las que han sobrevivido muestran a un pianista que actuaba con un lenguaje corporal callado y relajada confianza, mientras sus manos se movían expertamente arriba y abajo del teclado.

Art Tatum murió en Los Ángeles (California) de una uremia por insuficiencia renal, posiblemente debida al alcohol. Está enterrado en el Forest Lawn Memorial Park Cemetery, de Glendale (California). Siempre se recordará a Art Tatum como aquella persona que consiguió aunar diversos estilos musicales, desde el clasicismo hasta las melodías escuchadas por los callejones de Nueva York.

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